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1 diciembre, 2021

La próxima pandemia: Por qué la deforestación podría liberar nuevos virus

Escrito por: Amelia Goldsmith

El entorno natural único de la República Democrática del Congo (RDC) y su legado colonial la convierten en uno de los entornos de seguridad sanitaria global más complejos del mundo. Además de una gran diversidad de recursos, la biodiversidad de la región ha sido históricamente responsable de algunos de los nuevos virus más importantes del mundo, como el VIH y el ébola. El riesgo de que un nuevo patógeno entre en contacto con las poblaciones humanas por primera vez es elevado en zonas con una gran biodiversidad como la RDC.

Las actividades humanas, como la deforestación, la caza para obtener carne de animales silvestres y el comercio de animales exóticos, aumentan el riesgo de exponer a las personas a patógenos portados por animales que aún no han estado expuestos a las poblaciones humanas. Esto es lo que llamamos enfermedades zoonóticas. Cuando estas enfermedades saltan de los animales a los humanos, la transmisión de persona a persona en las zonas rurales puede, a su vez, conducir a una transmisión más generalizada en los entornos urbanos.

Se calcula que los mamíferos y las aves albergan 850.000 virus aún no descubiertos, que los científicos creen que tienen el potencial de infectar a las personas. Virus como el VIH, el Ébola, el SARS y la COVID-19 son ejemplos de patógenos que empezaron a circular en los animales, pero que luego experimentaron una transmisión sostenida en las poblaciones humanas. Con la deforestación y la pérdida de hábitat, es más probable que los animales se desplacen a nuevas zonas y entren en contacto con las personas.

El hecho es que la salud del medio ambiente y el desarrollo y la expansión de estas terribles enfermedades están profundamente interrelacionados”, afirma Emmanuel De Merode, guardián del Parque Nacional de Virunga en la RDC. ‘Todas las epidemias de ébola desde la original registrada a mediados de la década de 1970 tuvieron su origen en una zona de deforestación masiva.

En 2018, el este de la RDC vio sus primeros casos de ébola. La epidemia de ébola de Kivu Norte, que duró hasta 2020, se cobró más de 2000 vidas. Al no haberse enfrentado nunca al ébola, la desconfianza y la tensión aumentaron entre las comunidades locales y los trabajadores humanitarios. Se extendieron fácilmente las teorías conspirativas sobre las intenciones de los actores internacionales, como las agencias de la ONU y las ONG, de enriquecerse con el dinero de la ayuda extranjera. Esto alimentó las dudas sobre la existencia del ébola, un precursor de las reacciones observadas en todo el mundo durante la propagación del Covid-19. Cuando se producen brotes de enfermedades infecciosas, también proliferan las infodemias de desinformación.

La epidemia de ébola de 2018-2020 no se propagó hacia el este o el oeste a través del parque nacional. El hecho de que se contuviera con éxito está relacionado con el cortafuegos natural creado por un ecosistema sano que amortiguó la propagación de la enfermedad”, señaló De Merode.

No sólo la deforestación aumenta la amenaza de que surjan nuevos virus. La pobreza y la inestabilidad regional también amplían los riesgos de propagación de la enfermedad en la RDC.

El Congo sigue siendo uno de los países más marginados y empobrecidos del mundo. Décadas de colonización europea dañaron gravemente la capacidad de la RDC para desarrollar una economía robusta. Esto, a su vez, afectó a la capacidad del país para construir un sistema sanitario que pudiera satisfacer las necesidades básicas de casi 90 millones de personas. Un sistema sanitario debilitado representa un riesgo subestimado para la aparición de un nuevo patógeno.

Más del 72% de la población vive con menos de 1.90 dólares al día, lo que hace que las fuentes gratuitas de alimentos, como la caza y la carne de animales silvestres, sean una vía esencial de sustento e ingresos en algunas partes del país. La caza furtiva en zonas de conservación también es habitual. El comercio de animales exóticos es una atractiva fuente de ingresos, ya que el Congo alberga muchos animales raros, como chimpancés, gorilas y pangolines.

Con la creciente presión sobre el espacio terrestre causada por los desplazamientos forzados en países vecinos como Sudán del Sur y la República Centroafricana, grandes movimientos de población de personas vulnerables están huyendo hacia la RDC y sus zonas tropicales. Esto amenaza con exponer los hábitats naturales intactos a los asentamientos humanos, aumentando el riesgo de que un nuevo virus salte de las poblaciones animales a las humanas.

La COVID-19 ha alertado al público en general sobre la realidad de los virus emergentes como una amenaza para la seguridad mundial. A pesar de ello, hay una mínima conciencia de la combinación única de factores que hacen que las regiones tropicales sean claramente de alto riesgo para la aparición de nuevos virus que podrían evadir las estrategias de salud pública para su contención.

Si bien, el brote de la COVID-19 comenzó en Wuhan, nuestro mundo altamente globalizado hizo posible el rápido transporte de virus a través del globo. Cuanto más extensa sea la transmisión local de un nuevo virus, más difícil será para los mecanismos tradicionales de salud pública evitar que llegue a nuevas ciudades. El entorno actual de la RDC hace que el riesgo de una amplia transmisión comunitaria de una nueva enfermedad sea especialmente alto.

El débil sistema sanitario de la RDC y las consiguientes deficiencias en materia de seguridad sanitaria podrían exponer a toda la humanidad a un nuevo y peligroso virus. En un lugar tan biodiverso, esto tiene graves implicaciones para el potencial de propagación de un virus mortal en un entorno con recursos limitados. No se trata de si un nuevo virus emerge del hábitat natural altamente biodiverso de la RDC, sino de cuándo.

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